El origen de este psicoanalista está rodeado de cierto misterio. Su padre biológico fue un danés desconocido que abandonó a su esposa justo cuando nació Erik. Su madre, Karla Abrahamsen, una joven danesa de origen judío, crió sola a su hijo durante los tres primeros años de su vida. Luego se casó con el Dr. Theodor Homberger, quien era pediatra del niño y juntos se mudaron a Karlsruhe, al sur de Alemania.

”Los padres no sólo deben tener ciertas formas de guiar a través de la prohibición y el permiso, sino que también deben ser capaces de traspasar al niño una profunda convicción de que hay un significado en lo que están haciendo.”

Después de finalizar la secundaria, Erik decidió ser artista. Cuando no asistía a clases de arte, vagaba por Europa, visitando museos y durmiendo bajo los puentes durante varios años.

”La esperanza es la virtud más indispensable e inherente a la condición de estar vivo.”

Cuando cumplió los 25 años, un amigo suyo, Peter Blos (artista y más tarde psicoanalista), le sugirió que se presentara para una plaza de maestro en una escuela experimental para estudiantes estadounidenses dirigida por Dorothy Burlingham, una amiga de Anna Freud. Además de enseñar arte, logró un certificado en educación Montessori y otro de la Sociedad Psicoanalítica de Viena. Fue psicoanalizado por la misma Anna Freud. Mientras estuvo allí, conoció a una profesora de danza teatral en la escuela mencionada. Tuvieron tres hijos, uno de los cuales más tarde sería sociólogo.

Cuando los nazis tomaron el poder, abandonaron Viena y fueron primero a Copenague y luego a Boston. Erikson aceptó un puesto de trabajo en la Escuela de Medicina de Harvard y practicó psicoanálisis de niños en su consulta privada. En esa época logró compartir con psicólogos de la talla de Henry Murray y Kurt Lewin, así como los antropólogos Ruth Benedict, Margaret Mead y Gregory Bateson. Estos autores ejercieron gran influencia sobre la obra de Erikson.

Más tarde, enseñó en Yale y luego en la Universidad de California en Berkeley. Fue durante este período cuando Erik Erikson realizó sus estudios sobre los indios lakota y los yurok. Cuando obtuvo su ciudadanía estadounidense, adoptó oficialmente el nombre de Erik Erikson; no es de conocimiento público por qué escogió este nombre.

”La forma en que entendemos la historia es también una manera de hacer historia.”

En 1950 escribió Childhood and Society (Infancia y Sociedad), libro que contenía artículos de sus estudios de las tribus norteamericanas, análisis de Máximo Gorki y Adolf Hitler, así como una discusión de la personalidad estadounidense y las bases argumentales de su versión sobre la teoría freudiana. Estos temas -la influencia de la cultura sobre la personalidad y el análisis de figuras históricas- se repitieron en otros trabajos, uno de los cuales, La verdad de Gandhi, obtuvo el premio Pulitzer y el Premio Nacional del Libro.

Durante el reinado del senador Joseph McCarthy en 1950, Erikson abandona Berkeley cuando se les pide a los profesores que firmen un “compromiso de lealtad”. A partir de este momento, Erik pasa 10 años trabajando y enseñando en una clínica de Massachusetts y posteriormente otros 10 años más de vuelta en Harvard. A partir de su jubilación en 1970, no deja de escribir e investigar durante el resto de su vida. Muere en 1994.

Discípulo de Freud, discrepó de él, no obstante, en dos aspectos básicos:

  1. En que las personas son seres activos buscando adaptarse a su ambiente, más que pasivos esclavos de impulsos.
  2. En otorgar mayor importancia que Freud a las influencias culturales. 

”Cuanto más te conozcas a ti mismo, mayor paciencia tendrás por lo que ves en otros.”

Elaboró una Teoría del desarrollo de la personalidad a la que denominó “Teoría psicosocial“. En ella describe ocho etapas del ciclo vital o estadios psicosociales (crisis o conflictos en el desarrollo de la vida, a las que han de enfrentarse las personas):

  1. Confianza básica vs. desconfianza. (desde el nacimiento hasta aproximadamente los 18 meses).
  2. Autonomía vs. vergüenza y duda (desde los 18 meses hasta los 3 años aproximadamente).
  3. Iniciativa vs. culpa (desde los 3 hasta los 5 años aproximadamente).
  4. Laboriosidad vs. inferioridad (desde los 5 hasta los 13 años aproximadamente).
  5. Búsqueda de identidad vs. difusión de identidad (desde los 13 hasta los 21 años aproximadamente).
  6. Intimidad frente a aislamiento (desde los 21 hasta los 40 años aproximadamente).
  7. Generatividad frente a estancamiento (desde los 40 hasta los 60 años aproximadamente).
  8. Integridad frente a desesperación (desde aproximadamente los 60 años hasta la muerte).

”Los niños sanos no temerán a la vida si sus mayores tienen la suficiente integridad para no temer a la muerte.”

”Tienes que aprender a aceptar la ley de la vida, y enfrentarte al hecho de que se desintegra lentamente.”

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